Todos os anos, no mês de dezembro, um pouco antes do Natal, uma chuva de meteoros invade os céus da Terra, oferecendo um lindo espetáculo, conhecido como chuva de meteoros Geminídeas. Em uma noite escura, perto do pico, é possível observar 50 ou mais meteoros por hora. Mas neste ano a visão foi prejudicada pelo brilho da lua.

Entretanto, alguns meteoros conseguiram ser brilhantes o suficiente para superar o brilho do luar e poderem ser vistos a olho nu.Mas afinal, porque todos os anos, em dezembro, vemos a chuva de meteoros Geminídeas? É o que vamos descobrir logo adiante.

O que é a chuva de meteoros Geminídeas?

De acordo com a Associação Americana de Meteoros, a chuva de meteoros Geminídeas está associada a um asteróide, e não um cometa, como a maioria das chuvas de meteoros. Este asteróide, conhecido como 3200 Phaethon, orbita em torno do sol.

As chuvas de meteoros surgem quando a Terra passa por fluxos de detritos deixados para trás, na sequência de cometas e asteróides. Com o tempo, os pedaços de detritos, que se parecem com areia nessas correntes, se distribuem ao longo da órbita do objeto pai em torno do sistema solar. Estrelas cadentes são vistas sempre que um desses fragmentos colide com a atmosfera da Terra, normalmente queimando a uma altitude de 70 a 100 km.

Em certos dias do ano, a órbita da Terra passa por fluxos particularmente densos, associados a cometas ou asteróides, que liberam quantidades particularmente grandes de material sólido para o espaço, e isso gera uma chuva de meteoros. Tais chuvas se repetem anualmente, sempre que a Terra passa por um ponto específico em sua órbita, onde atravessa o fluxo específico de material.

Todos os meteoros associados a qualquer chuva em particular parecem irradiar de um ponto comum no céu. Os meteoros podem ser diferenciados dos outros porque seus caminhos parecem irradiar para fora de um ponto comum no céu, que aponta na direção em que os movimentos orbitais os trouxeram.

Isso ocorre porque as partículas de areia, em qualquer fluxo específico, estão viajando quase exatamente na mesma direção quando cruzam a órbita da Terra, devido a terem órbitas muito semelhantes ao objeto pai de onde vieram. Eles atingem a Terra quase exatamente da mesma direção e na mesma velocidade. E a chuva de meteoros Geminídeas foi identificada como filha do asteróide 3200 Phaethon.

Sonda Parker Solar Probe da Nasa detecta fonte das Geminídeas

O asteróide 3200 Phaethon estava muito perto do sol. Ele era pequeno, escuro e rochoso, muito frágil para suportar tais condições abrasadoras, e devido ao calor, ele se rachou, liberando uma explosão de poeira e detritos. Embora continuasse viajando ao longo de sua órbita, deixou cair milhões de fragmentos em seu rastro.

Chuva de meteoros Geminídeas
Chuva de meteoros Geminídeas

O nome do asteróide Phaethon homenageia o filho do deus grego do sol, que não conseguiu lidar com a biga de seu pai e quase destruiu o mundo. Todo mês de dezembro, quando nosso planeta mergulha na esteira de Phaethon, podemos ver pedaços do asteróide quebrado queimando em nossa atmosfera.

Os cientistas lutam há anos para fotografar a trilha de detritos de Phaethon - até que a espaçonave da NASA tropeçou acidentalmente nela. Além de oferecer dados sem precedentes do sol, a sonda trouxe novas visões de outras partes do sistema solar. Recentemente, a sonda obteve o primeiro vislumbre da trilha de escombros responsáveis ​​pela chuva de meteoros Geminídeas.

A órbita da Terra atravessa o fluxo das rochas espaciais Geminídeas todo mês de dezembro. A chuva resultante de estrelas cadentes teve seu pico nos últimos dias 13 e 14 de dezembro.

Pesquisas com observatórios terrestres e o Telescópio Espacial Hubble nunca descobriram a fonte dos meteoros Geminídeas no espaço. "Tudo o que já vimos das Geminídeas são as estrelas cadentes no céu", diz Karl Battams, cientista espacial do Laboratório de Pesquisa Naval dos EUA em Washington, DC Battams.

Em novembro de 2018, durante seu primeiro encontro próximo com o sol, a Parker Solar Probe detectou uma faixa muito fraca de poeira - cerca de 100.000 quilômetros de largura e 20 milhões de quilômetros de comprimento - na órbita esperada de detritos Geminídeas.

A equipe de Battams estimou a massa dessa trilha de detritos em cerca de 1 bilhão de toneladas. Com base na localização e massa dos detritos, os pesquisadores concluíram que estavam observando parte do fluxo de meteoros Geminídeas.